Lebten Hobbits neben modernen Menschen?

Die ausgestorbene menschliche Linie mit dem Spitznamen „der Hobbit“ für seinen Miniaturkörper könnte kurz vor oder kurz nach der Ankunft des modernen Menschen auf der Insel der Hobbits verschwunden sein, anstatt wie bisher angenommen Tausende von Jahren neben dem modernen Menschen zu leben, sagen Forscher.

Durch die Verwendung neuer Techniken, um Hobbit-Skelette und das Sediment, in dem sie begraben waren, zu datieren, stellten die Forscher fest, dass die „Hobbit“ -Spezies Homo floresiensis wahrscheinlich früher verschwand, als frühere Schätzungen vorgeschlagen hatten. Trotzdem sind sich die Wissenschaftler nicht sicher, ob der moderne Mensch etwas mit dem Aussterben der Hobbits zu tun hatte.

„Homo floresiensis erinnert uns daran, dass die menschliche Vielfalt in der Vergangenheit viel größer war als heute“, sagte Matthew Tocheri, ein Paläoanthropologe an der Lakehead University in Ontario. „Es gab viele verschiedene Arten von Hominin-Arten, und einige von ihnen teilten diesen Planeten zur gleichen Zeit wie wir. Aber all diese anderen Homininen sind ausgestorben, und wir modernen Menschen sind die einzigen, die noch übrig sind. Wir müssen besser verstehen, warum sie ausgestorben sind und wir überlebt haben, um als Spezies bessere Entscheidungen darüber zu treffen, wie wir uns für die Zukunft um unseren Planeten und einander kümmern.“

Datierung von Hobbit-Fossilien

Die ersten Hobbit-Fossilien wurden 2003 in der Höhle Liang Bua auf der indonesischen Insel Flores gefunden. Die Wissenschaftler waren sich nicht sicher, zu welcher Art die Fossilien gehörten, aber sie fanden heraus, dass die Individuen mit grapefruitgroßen Gehirnen ausgestattet waren und nur 3 Fuß (1 Meter) groß gestanden hätten – daher der Spitzname „Hobbit“. Die Untersuchung der Fossilien ergab, dass Homo floresiensis zu einem einzigartigen Zweig der menschlichen Linie gehörte.

Aber eine Frage blieb: Lebten diese Hobbits mit ihren größeren Verwandten? Frühere Arbeiten deuteten darauf hin, dass die Sedimente, in denen die Hobbit-Fossilien gefunden wurden, etwa 12.000 bis 95.000 Jahre alt waren. Das unerwartet junge Alter der Fossilien deutete darauf hin, dass die Hobbits vor etwa 50.000 Jahren überlebt haben könnten, lange nachdem der moderne Mensch Australien — und wahrscheinlich andere nahe gelegene indonesische Inseln — erreicht hatte.

„Diese lange Periode potenzieller Überschneidungen war für uns immer ein Rätsel, da das Aussterben den modernen Menschen auf den Fersen zu folgen scheint, wenn sie an einem neuen Ort ankommen“, sagte Co-Autor Richard „Bert“ Roberts, Geochronologe an der Universität von Wollongong in Australien.

Mischen von Sedimentschichten

Von 2007 bis 2014 führten Tocheri, Roberts und ihre Kollegen neue Ausgrabungen in der Liang Bua Höhle durch. Sie fanden heraus, dass Hobbits diese Höhle vor 190.000 bis 50.000 Jahren nutzten — erst vor etwa 12.000 Jahren, was zuvor vermutet worden war.

Archäologische Ausgrabungen in Liang Bua können Tiefen von mehr als 26 Fuß (8 Meter) erreichen. (Bildnachweis: Liang Bua Team)

“ Soweit wir feststellen können, gab es keine längeren Überschneidungen zwischen den beiden Arten „, sagte Roberts gegenüber Live Science. „Tatsächlich wissen wir nicht einmal, ob sie sich überhaupt überschnitten haben.“

Die Forscher legten Teile der Liang Bua-Höhle frei, die in den ursprünglichen Ausgrabungen nicht zu sehen waren, und zeigten, dass Sedimentschichten in der Höhle nicht gleichmäßig abgelagert sind.

„Liang Bua ist eine erstaunliche Stätte und auch unglaublich komplex“, sagte der Co-Hauptautor der Studie, Thomas Sutikna, Archäologe an der Universität von Wollongong in Australien, gegenüber Live Science. „Jedes Jahr kehren wir zurück, um zu graben, wir lernen etwas, was wir vorher nicht wussten oder realisierten.“

Die Forscher entdeckten, dass die Sedimentablagerungen, in denen die Hobbits gefunden wurden, tatsächlich ähnlich alt waren wie in der Nähe des Zentrums der Liang Bua-Höhle, die die Forscher auf etwa 74.000 Jahre datierten. Die Hobbit-Lagerstätten wurden später in den letzten 20.000 Jahren von viel jüngeren Lagerstätten bedeckt, was sie jünger erscheinen ließ als sie waren.

„Unsere neuen Ausgrabungen und Analysen zeigen, dass die Skelettreste des Homo floresiensis in Liang Bua zwischen etwa 100.000 und 60.000 Jahre alt sind, während Steinartefakte, die vernünftigerweise dieser Art zuzuordnen sind, zwischen etwa 190.000 und 50.000 Jahre alt sind“, sagte Tocheri.

Riesenstörche, Zwergelefanten und Drachen

Der Hobbit war nicht die einzige Spezies, die vor etwa 50.000 Jahren plötzlich aus den Lagerstätten von Liang Bua verschwand. Geier, riesige Marabu-Störche, Komodowarane und Pygmäenstegodon — ein ausgestorbener Verwandter der Elefanten — verschwanden ungefähr zur gleichen Zeit wie der Hobbit aus der Gegend. Mögliche Gründe für dieses Massensterben seien nicht nur die Ankunft des modernen Menschen, sondern auch Vulkanausbrüche und klimatische Veränderungen, sagte Tocheri. „Es ist eindeutig mehr Forschung erforderlich, um zu dokumentieren, was genau passiert ist“, sagte Tocheri.

Archäologen graben in der Liang Bua-Höhle Sedimentablagerungen aus dem Holozän (den letzten 11.700 Jahren der Erdgeschichte) aus. (Bildnachweis: Liang Bua Team)

Tocheri bemerkte, dass der Pygmäenstegodon der einzige Pflanzenfresser mit großem Körper war, von dem bekannt war, dass er auf Flores lebte, als der Hobbit lebte, „und es war eindeutig eine primäre Nahrungsquelle für Homo floresiensis, Geier, riesige Marabu-Störche und Komodowarane. Wenn etwas passiert ist, um die Pygmäen-Stegodon-Population zum Absturz zu bringen „, sagte er, „dann hätte es höchstwahrscheinlich negative Auswirkungen auf diese anderen Arten gehabt.“ (Frühere Forschungen deuteten darauf hin, dass diese riesigen fleischfressenden Störche Hobbits naschten.)

Es bleibt eine offene Frage, ob Hobbits und moderne Menschen jemals nebeneinander gelebt haben.

„Die frühesten bekannten Beweise für moderne Menschen auf Flores stammen von vor etwa 11.000 Jahren und danach, aber wir wissen, dass moderne Menschen zu dieser Zeit auf anderen Inseln in der Region waren und Australien vor etwa 50.000 Jahren erreicht hatten“, sagte Roberts. „Zumindest für Australien deutet das Gewicht der Beweise darauf hin, dass der Mensch eine entscheidende Rolle beim Aussterben der riesigen endemischen Tiere — der“Megafauna“ — spielt, die einst den Kontinent durchstreiften.“

Roberts fügte hinzu: „War Homo floresiensis also ein weiteres Opfer der Ausbreitung unserer Spezies? Dies ist sicherlich eine Möglichkeit, die wir ernst nehmen, aber solide Beweise sind erforderlich, um dies zu demonstrieren. Eines können wir sicher sein — es wird definitiv ein Schwerpunkt der weiteren Forschung sein.“

Die Wissenschaftler haben ihre Ergebnisse online am 30.

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