Antiguas herramientas de piedra hacen alusión al viaje épico de los colonos a América del Norte

Herramientas

Artefactos de piedra descubiertos en Idaho podrían haber pertenecido a algunos de los primeros residentes de América del Norte.Crédito: Loren Davis

Las puntas de proyectiles y otras herramientas de piedra recuperadas cerca de la orilla de un río en Idaho sugieren que los humanos antiguos llegaron al oeste de los Estados Unidos hace más de 16.000 años.

Los hallazgos hacen del sitio, llamado Cooper’s Ferry, uno de los asentamientos humanos más antiguos conocidos en América del Norte, si no el más antiguo, dice Loren Davis, arqueóloga de la Universidad Estatal de Oregón en Corvallis, quien dirigió la excavación de 10 años que hizo los descubrimientos. Los resultados de su equipo se publicaron en Science el 29 de agosto 1.

Cooper’s Ferry se une a una creciente lista de sitios arqueológicos en América del Norte y del Sur que están anulando el dogma sobre cómo y cuándo se asentaron las Américas por primera vez. La abrumadora evidencia sugiere ahora que los primeros habitantes de la región viajaron desde Asia a lo largo de la costa del Pacífico hace más de 16,000 años, y no a través de rutas interiores varios miles de años después, dicen Davis y otros.

Durante décadas, la mayoría de los arqueólogos habían sostenido que los humanos se establecieron por primera vez en las Américas a través de un «corredor sin hielo» en el centro de Canadá creado por el derretimiento glacial hace 12.000-13.000 años. Esto coincidía con la aparición de herramientas de piedra en sitios de toda América del Norte, incluidas las distintas puntas de flecha estriadas atribuidas a la «cultura Clovis», cuya gente se creía que alguna vez fueron los primeros colonos de América.

Pero el descubrimiento de sitios anteriores pre-Clovis, incluyendo un asentamiento de casi 15,000 años de antigüedad llamado Monte Verde en el sur de Chile y las Cuevas de Paisley de 14,000 años de antigüedad en Oregón, desafió la teoría de que los clovis fueron los primeros en llegar a las Américas. Un par de estudios de 2016 analizaron ADN de plantas y animales antiguos y concluyeron que el corredor libre de hielo no fue habitable hasta hace 12,600-13,000 años2,3, demasiado tarde para explicar los sitios arqueológicos pre–Clovis.

Radiocarbon revelation

Davis trabajó por primera vez en Cooper’s Ferry, que se encuentra junto a un afluente del río Columbia, a finales de la década de 1990 como parte de su trabajo de doctorado. En una excavación a pequeña escala, su equipo descubrió puntos de piedra que son distintos de los proyectiles Clovis y otros signos de ocupación humana; se determinó provisionalmente que eran tan antiguos como 13.300 años. «En los años 90, esto era extremadamente polémico», dice Davis, porque apuntaba a una tecnología de herramientas de piedra tan antigua como, si no más antigua, las herramientas Clovis.

Entre 2009 y 2018, su equipo excavó un área más grande de Cooper’s Ferry, desenterrando más artefactos de piedra, así como docenas de fragmentos desechados del proceso de fabricación de herramientas. Al estudiar más del sitio y su geología subyacente, esperaba obtener una estimación más confiable de su edad a través de técnicas avanzadas de datación por radiocarbono.

«Esperaba que pudiéramos evaluar si el sitio tenía realmente 13,300 años», dice Davis. Sin embargo, la datación de carbón vegetal y huesos de animales encontrados junto a los artefactos sugiere que la ocupación más antigua de Cooper’s Ferry comenzó entre 16.500 y 15.300 años atrás, y que los humanos continuaron viviendo allí durante miles de años después. «Nos sorprendió absolutamente lo temprano que era esto», agrega Davis.

La edad del sitio se suma a la evidencia existente de que los primeros humanos que se asentaron en las Américas viajaron a lo largo de su costa del Pacífico. «La gente está en Idaho demasiado pronto para atravesar un corredor sin hielo», dice Davis. «Habrían podido salir de esta ruta costera y salir del río Columbia. Es la primera rampa de salida.»

Pero Ben Potter, un arqueólogo de la Universidad de Alaska Fairbanks, dice que aún no está claro si los humanos llegaron al Ferry de Copper a través del Pacífico o a través del corredor libre de hielo. Se pregunta si las fechas de radiocarbono más antiguas del sitio están realmente vinculadas a la ocupación humana y dice que se necesita más trabajo para determinar cuándo vivieron allí los humanos. «Cooper’s Ferry es intrigante, pero no cambia de paradigma.»

Muchos arqueólogos presumen que las migraciones a las Américas fueron conducidas por humanos que vivían en la región ahora sumergida, conocida como Beringea, que conectaba Siberia oriental con Alaska. Pero Davis se pregunta si los humanos del noreste de Asia lideraron el camino viajando por la Costa del Pacífico. Las puntas de proyectil del ferry de Cooper son similares a las hechas por humanos antiguos en Japón hace 13.000–16.000 años, señala.

David Meltzer, arqueólogo de la Universidad Metodista del Sur en Dallas, Texas, dice que la datación del Ferry de Cooper es «sólida como una roca». Simplemente no está listo para aceptar que sus artefactos son reliquias de migraciones de Asia. «Sigue siendo una pregunta abierta sobre cómo se veía la primera tecnología pre-Clovis», agrega.