El «entierro de vampiros» de un niño antiguo sugiere que los romanos temían a los muertos vivientes

Las excavaciones en un antiguo cementerio romano se volvieron espeluznantes el verano pasado. Los restos de un niño de aproximadamente 10 años yacían en una tumba. Este joven puede haber sido víctima de la malaria. Pero lo extraño era que, como parte de un ritual funerario, alguien había insertado una piedra en la boca del niño. Tal ritual estaba destinado a evitar que el cuerpo se elevara como un zombi y propagara la enfermedad a los vivos, dicen los investigadores.

El descubrimiento de este «entierro de vampiros» ocurrió en el Cementerio de los Bebés. Es un sitio de mediados del siglo V en el centro de Italia. El arqueólogo David Pickel de la Universidad de Stanford en California dirigió la excavación.

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Un brote de malaria en la región mató a muchos bebés y niños pequeños alrededor del momento del entierro del niño. Había más de 50 tumbas excavadas anteriormente en el cementerio. De ellos, los restos más antiguos eran los de un niño de 3 años. Los huesos de varios niños enterrados allí han producido ADN de parásitos de la malaria.

Varios otros entierros de vampiros habían sido encontrados antes de este. Estos incluían a una mujer del siglo XVI de Venecia, Italia. Había sido enterrada con un ladrillo en la boca. Y un hombre de Inglaterra del siglo III o IV fue encontrado con la lengua cortada y reemplazada con una piedra. Los entierros de vampiros muestran signos de la creencia de que los muertos podrían volver a la vida, dicen los arqueólogos.

Muchos bebés y niños pequeños en el sitio italiano fueron enterrados con objetos relacionados con creencias en brujería y magia. Estos incluyen garras de cuervo y huesos de sapo. Y se habían colocado piedras en las manos y los pies del niño de 3 años. Esta era otra práctica utilizada por varias culturas para mantener a los muertos en sus tumbas.

Tales rituales intentaban evitar que los cuerpos salieran y propagaran cualquier mal que hubiera llevado a su muerte, dice David Soren. Es arqueólogo de la Universidad de Arizona en Tucson. Participó en la nueva excavación.

Los resultados se anunciaron en una declaración del 11 de octubre. Se presentarán en enero en la reunión anual del Instituto Arqueológico de América en San Diego, California.