El secreto de la forma de cadera de Dinosaurio

Una de las cosas que todo fanático de los dinosaurios aprende desde el principio es cómo clasificar a un «lagarto terrible» por sus caderas.

Todos los dinosaurios caen en uno de los dos grupos principales que tradicionalmente se han definido por la forma de la cadera. Están los dinosaurios saurisquios, o «con patas de lagarto», donde un hueso pareado llamado pubis es típicamente barrido hacia adelante, y luego están los ornitisquios «con patas de pájaro», donde el pubis sobresale hacia atrás para unirse a otro hueso llamado isquion.

Ahora, esto puede ser un poco confuso. Los dinosaurios ornitisquios no están estrechamente relacionados con las aves. Las aves, que muestran una anatomía de cadera similar, son en realidad dinosaurios saurisquios que desarrollaron de forma independiente una forma de cadera convergente. Y ha habido un debate reciente sobre si estas categorías aún deben usarse en absoluto. Pero lo que hay que recordar es que los dinosaurios típicamente exhiben uno de estos dos diseños de cadera, con los huesos púbicos apuntando hacia adelante, hacia atrás u ocasionalmente en el medio. ¿Por qué la diferencia? Los paleontólogos Loredana Macaluso y Emanuel Tschopp abordan la cuestión en un artículo publicado a principios de este año.

Entre los dinosaurios, el hueso púbico se desplazó a una posición apuntando hacia atrás cuatro veces entre los dinosaurios maniraptores, el grupo que contiene favoritos como Velociraptor y aves, y una vez entre los ornitisquios. Esto podría haberse debido a cambios similares en la forma en que las caderas están involucradas con la respiración, según análisis anteriores, o tal vez podría haber sido impulsado por los requisitos de más espacio intestinal a medida que los dinosaurios desarrollaron dietas herbívoras. Macaluso y Tschopp investigaron estas posibilidades mediante el seguimiento de cómo la forma de la cadera, la dieta y los modos de ventilación inferidos podrían estar relacionados entre sí.

Resulta que el cambio en la forma de la cadera no parece estar ligado a masticar plantas. Los huesos púbicos no se movían hacia atrás para dejar espacio a más tripas para descomponer los alimentos de hoja, lo que tiene sentido dado que los primeros dinosaurios ornitisquios ya tienen su forma de cadera característica, pero se han interpretado como omnívoros. (Los dinosaurios saurópodos, Macaluso y Tschopp, también son una buena prueba de esto, ya que eran totalmente herbívoros, pero conservaron la forma ancestral de la cadera delantera del pubis. En cambio, parece que los cambios en las formas en que respiraban los dinosaurios eran más importantes.

El factor clave aquí, escriben los paleontólogos, podría ser un músculo llamado M. ischiotruncus. Este músculo conectaba el isquion con la gastralia (o» costillas del vientre») de los dinosaurios que las poseían, tirando de estos huesos hacia atrás para expandir el abdomen. El pubis, en este esquema, estaba involucrado en la configuración como una polea y se le habría requerido que apuntara hacia adelante o en una posición intermedia. Pero si los dinosaurios ornitisquios y algunos dinosaurios maniraptorianos comenzaron a desarrollar diferentes formas de ventilar sus pulmones y órganos asociados, entonces los huesos púbicos podrían liberarse anatómicamente para rotar en una posición diferente. Macaluso y Tschopp señalan que factores reproductivos como la puesta de huevos o la anidación podrían haber tenido algo que ver con la conducción más directa de este cambio, pero, en general, parecería que los cambios en la forma en que los dinosaurios ventilaron sus pulmones permitieron que el cambio ocurriera.

Lo que esto significa, señalan Macaluso y Tschopp, es que la forma en que los dinosaurios ancestrales ventilaban sus pulmones fue una restricción evolutiva en la forma de la cadera. El aparato anatómico entrelazado de los tejidos blandos relacionados con la respiración tuvo que cambiar antes de que la forma de la cadera pudiera, aunque todavía no se conocen los impulsores directos de por qué los huesos púbicos liberados deberían cambiar de orientación. Las razones pueden incluso variar de un grupo a otro. Durante la evolución de las primeras aves, por ejemplo, los cambios en los accesorios musculares de las caderas relacionados con la respiración también pueden haber proporcionado ventajas inesperadas en el control de los movimientos de la cola, que son críticos para controlar durante el vuelo.

Sin embargo, esto va más allá de la forma de la cadera. Si la orientación de los huesos púbicos realmente estaba limitada por la forma en que respiraban los dinosaurios, entonces, ¿cómo y por qué los primeros dinosaurios ornitisquios se alejaron de la condición ancestral? Los paleontólogos ya sabían que eran diferentes, careciendo de las redes de sacos aéreos accesorios que se encuentran en todo el árbol genealógico saurisquio, pero esta diferencia anatómica nunca se ha explicado completamente. Los dinosaurios ornitisquios pueden haber estado haciendo algo extraño, que parece haber sido encontrado accidentalmente cuatro veces diferentes entre los dinosaurios maniraptores. Por muy familiares que a veces nos puedan parecer los dinosaurios, todavía hay mucho que no sabemos sobre sus vidas.