¿Vivían Los Hobbits Junto A Los Humanos Modernos?

El linaje humano extinto apodado «el hobbit» por su cuerpo en miniatura puede haber desaparecido poco antes o poco después de que los humanos modernos llegaran a la isla hogar de los hobbits, en lugar de vivir junto a los humanos modernos durante miles de años como se pensaba anteriormente, dicen los investigadores.

Mediante el uso de nuevas técnicas para fechar esqueletos de hobbit y el sedimento donde fueron enterrados, los investigadores determinaron que la especie de «hobbit», Homo floresiensis, probablemente desapareció antes de lo que las estimaciones anteriores habían sugerido. Aun así, los científicos no están seguros de si los humanos modernos tuvieron algo que ver con la extinción de los hobbits.

«El Homo floresiensis nos recuerda que la diversidad humana era mucho mayor en el pasado de lo que es hoy», dijo el coautor del estudio Matthew Tocheri, paleoantropólogo de la Universidad Lakehead en Ontario. «Había muchos tipos diferentes de especies de homínidos, y algunos de ellos compartían este planeta al mismo tiempo que nosotros. Pero todos estos otros homínidos se han extinguido, y los humanos modernos somos los únicos que quedamos. Necesitamos entender mejor por qué se extinguieron y sobrevivimos para tomar mejores decisiones como especie sobre cómo cuidamos nuestro planeta y a los demás para el futuro.»

Datando fósiles de hobbit

Los primeros fósiles de hobbit fueron encontrados en 2003 en la cueva Liang Bua en la isla indonesia de Flores. Los científicos no estaban seguros de a qué especie pertenecían los fósiles, pero descubrieron que los individuos estaban equipados con cerebros del tamaño de un pomelo y habrían tenido solo 3 pies (1 metro) de altura, de ahí el apodo de «hobbit». El examen de los fósiles sugirió que el Homo floresiensis pertenecía a una rama única del linaje humano.

Pero quedaba una pregunta: ¿Vivían estos hobbits con sus parientes más grandes? El trabajo previo sugirió que los sedimentos en los que se encontraron los fósiles de hobbit tenían entre 12.000 y 95.000 años de antigüedad. Las edades inesperadamente jóvenes de los fósiles sugirieron que los hobbits pudieron haber sobrevivido hasta mucho después de que los humanos modernos llegaran a Australia, y probablemente a otras islas indonesias cercanas, hace unos 50.000 años.

«Este largo período de superposición potencial siempre fue un rompecabezas para nosotros, ya que las extinciones parecen seguir a los humanos modernos cuando llegan a un lugar nuevo», dijo el coautor del estudio Richard «Bert» Roberts, geocronólogo de la Universidad de Wollongong en Australia.

Mezcla de capas de sedimentos

De 2007 a 2014, Tocheri, Roberts y sus colegas realizaron nuevas excavaciones en la cueva Liang Bua. Descubrieron que los hobbits usaron esta cueva entre 190,000 y 50,000 años atrás, no hasta hace tan solo 12,000 años, lo que se había sugerido anteriormente.

Las excavaciones arqueológicas en Liang Bua pueden alcanzar profundidades de más de 26 pies (8 metros). (Crédito de la imagen: Liang Bua Team)

«No hubo un largo período de superposición entre las dos especies, por lo que podemos determinar», dijo Roberts a Live Science. «De hecho, ni siquiera sabemos si se superpusieron en absoluto.»

Los investigadores expusieron partes de la cueva de Liang Bua no vistas en las excavaciones originales, revelando que las capas de sedimento en la cueva no se depositan de manera uniforme.

«Liang Bua es un sitio increíble, y también increíblemente complejo», dijo el coautor del estudio Thomas Sutikna, arqueólogo de la Universidad de Wollongong en Australia, a Live Science. «Cada año que volvemos a excavar, aprendemos algo que antes no sabíamos ni nos habíamos dado cuenta.»

Los investigadores descubrieron que los depósitos de sedimentos en los que se encontraron los hobbits eran en realidad similares en edad a los que se encontraban cerca del centro de la cueva Liang Bua que los investigadores datan de unos 74.000 años. Los depósitos de hobbit fueron cubiertos más tarde por depósitos mucho más jóvenes durante los últimos 20.000 años, haciéndolos parecer más jóvenes de lo que eran.

«Nuestras nuevas excavaciones y análisis muestran que los restos óseos de Homo floresiensis en Liang Bua tienen entre aproximadamente 100.000 y 60.000 años de antigüedad, mientras que los artefactos de piedra razonablemente atribuibles a esta especie varían entre aproximadamente 190.000 y 50.000 años de antigüedad», dijo Tocheri.

Cigüeñas gigantes, elefantes pigmeos y dragones

El hobbit no fue la única especie que desapareció repentinamente de los depósitos de Liang Bua hace unos 50.000 años. Buitres, marabúes gigantes, dragones de Komodo y Stegodon pigmeo, un pariente extinto de los elefantes, desaparecieron de la zona casi al mismo tiempo que el hobbit. Las posibles razones de esta extinción masiva incluyen no solo la llegada de los humanos modernos, sino también erupciones volcánicas y cambios climáticos, dijo Tocheri. «Es evidente que se necesita más investigación para documentar lo que sucedió exactamente», dijo Tocheri.

Los arqueólogos excavan depósitos de sedimentos que datan del Holoceno (los últimos 11.700 años de historia de la Tierra) en la cueva Liang Bua. (Crédito de la imagen: Liang Bua Team)

Tocheri señaló que el Estegodon pigmeo era el único herbívoro de cuerpo grande conocido que vivía en Flores cuando el hobbit estaba vivo, » y era claramente una fuente primaria de alimento para el Homo floresiensis, buitres, marabúes gigantes y dragones de Komodo. Si algo le sucediera a causa de los pigmeos Stegodon población errores,» él dijo, «entonces es más que probable que hubiera tenido un efecto adverso sobre estas otras especies.»(Investigaciones anteriores sugirieron que estas cigüeñas carnívoras gigantes picaban en hobbits.)

Sigue siendo una pregunta abierta si los hobbits y los humanos modernos vivieron juntos.

«La evidencia más antigua conocida de humanos modernos en Flores es de hace unos 11.000 años y años posteriores, pero sabemos que los humanos modernos estaban en otras islas de la región en esa época y habían llegado a Australia hace unos 50.000 años», dijo Roberts. «Al menos para Australia, el peso de la evidencia apunta a que los humanos jugaron un papel decisivo en la extinción de los animales endémicos gigantes — la ‘megafauna’ — que alguna vez vagaron por el continente.»

Roberts agregó: «¿Así que el Homo floresiensis fue otra víctima de la propagación de nuestra especie? Sin duda, esta es una posibilidad que tomamos en serio, pero se necesitan pruebas sólidas para demostrarla. De una cosa podemos estar seguros: definitivamente será un foco importante de investigación adicional.»

Los científicos detallaron sus hallazgos en línea el 30 de marzo en la revista Nature.

Siga a Charles Q. Choi en Twitter @cqchoi. Síguenos en @ livescience, Facebook & Google+. Artículo original sobre Ciencia Viva.

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