BFI Screenonline: Lawrence d’Arabie (1962) Synopsis

Un service commémoratif est organisé à la cathédrale Saint-Paul de Londres pour le héros national T. E. Lawrence, connu sous le nom de « Lawrence d’Arabie », après sa mort dans un accident de moto. Certains de ceux qui l’ont connu sont interviewés par un journaliste sur les marches de la cathédrale, mais personne n’est en mesure de donner une opinion directe de l’homme.

En 1916, le lieutenant Lawrence, bien éduqué, travaille comme cartographe pour l’armée britannique au Caire, mais il ne se sent pas à sa place et aspire à entrer dans le désert. Sa chance vient quand M Mr Dryden, du Bureau arabe, s’arrange pour qu’il soit détaché pour prendre contact avec le prince Feisal et faire rapport sur les progrès de la révolte arabe contre les Turcs.

Lawrence prend un guide bédouin, dont il décide d’imiter les astuces de survie dans le désert. Le guide est abattu dans un puits par Sherif Ali, un Arabe d’une tribu rivale. Après une altercation amère avec Ali, Lawrence voyage seul et rencontre le colonel Brighton, qui l’emmène à l’armée de Feisal, qui est sous le bombardement aérien des Turcs. Feisal est résigné à l’absorption inévitable de ses forces de guérilla dans l’armée britannique régulière, et croit que seul un miracle soutiendra l’esprit indépendant de la Révolte arabe. Bien que chargé par Brighton de se taire, Lawrence s’exprime et impressionne Feisal par sa connaissance et sa sympathie évidente pour la cause arabe. Lawrence persuade Feisal de le laisser diriger une petite force à travers le fameux désert de Nefud, afin d’attaquer le port turc d’Aqaba du côté terrestre – la garnison est trop bien défendue de la mer. Sherif Ali les accompagne, tout comme deux parias orphelins, Farraj et Daud, qui deviennent les serviteurs de Lawrence.

Après un voyage éprouvant, les hommes atteignent l’Enclume des Diables, où il n’y a aucune protection contre le soleil implacable. L’un d’eux, Gasim, tombe de son chameau, mais personne ne le manque tant que l’enclume n’a pas été franchie. Seul et à pied, il fait face à une mort certaine, mais Lawrence insiste pour revenir le chercher. Lorsque Lawrence ramène Gasim, vivant et en sécurité, Ali est tellement impressionné par son courage qu’il donne à l’Anglais les robes blanches d’un Sherif à porter à la place de son uniforme d’armée. Lawrence rencontre Auda Abu Tayi, le chef d’une autre tribu arabe, et le persuade d’unir ses forces pour l’attaque d’Aqaba.

La nuit précédant l’attaque, un Arabe tue un Arabe d’une autre tribu. Pour éviter une querelle de sang, le coupable doit être exécuté par un homme de l’une ou l’autre tribu. Lawrence accepte de le faire, mais est consterné de voir que le meurtrier est Gasim.

Aqaba est capturée et Lawrence est salué comme un héros par les Arabes. Lorsque l’émetteur radio est détruit lors du pillage de la garnison, Lawrence emmène Farraj et Daud avec lui à travers le désert du Sinaï pour donner des nouvelles aux généraux britanniques au Caire. Sur le chemin, Daud tombe dans un sable mouvant et Lawrence ne peut le sauver.

Épuisés et sales, Lawrence et Farraj atteignent le Caire. Quand ils entrent dans le bar des officiers, les robes arabes de Lawrence suscitent beaucoup d’intérêt et une certaine indignation. Le général Allenby est maintenant aux commandes et Lawrence lui rend compte. Il est promu Major, et Allenby accepte de lui donner des armes et de l’argent s’il retourne chez les Arabes et continue la lutte contre les Turcs. Bien que Lawrence ait été ébranlé par la prise de conscience qu’il aime l’acte de tuer, et qu’il soupçonne que les Français et les Britanniques ont eux-mêmes des desseins sur l’Empire ottoman, il est d’accord.

Lawrence se lance dans une période triomphale de guérilla, faisant exploser le chemin de fer turc, héros adoré par ses propres hommes et rendu internationalement célèbre par les dépêches du journaliste américain Jackson Bentley. Même une balle dans l’épaule d’un Turc blessé ne le ralentit pas. La majeure partie de l’armée arabe rentre chez elle à l’approche de l’hiver, mais Lawrence, Ali et un petit groupe de partisans continuent d’attaquer le chemin de fer. Alors qu’il porte un détonateur, Farraj tombe et est terriblement blessé. Lawrence doit lui tirer dessus avant l’arrivée des soldats turcs.

Lors d’une expédition de reconnaissance avec Ali dans la ville turque de Deraa, Lawrence est recueilli par les Turcs et sauvagement battu. Son sentiment d’invincibilité brisé, Lawrence décide d’abandonner son commandement et de reprendre sa vie dans l’armée britannique. Cependant, Allenby le renvoie une fois de plus dans le désert. Lawrence a maintenant un garde du corps personnel composé de voleurs et de meurtriers, et ses hommes le suivent pour de l’argent. Sur le chemin pour prendre Damas, ils passent devant un village détruit par les Turcs. Lorsque les Arabes rattrapent la colonne turque, Lawrence les mène dans une attaque sauvage et sanglante.

Les Arabes atteignent Damas avant les Britanniques, et Lawrence met en place un Conseil arabe pour diriger la ville, mais celle-ci s’effondre rapidement dans le chaos sous la pression des divisions tribales. Les Britanniques prennent les commandes, Lawrence est promu colonel et retourne en Angleterre, tandis que Feisal, Dryden et Allenby discutent de l’avenir de l’Arabie.