D’anciens outils en pierre évoquent le voyage épique des colons en Amérique du Nord

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Les objets en pierre mis au jour dans l’Idaho pourraient avoir appartenu à certains des premiers résidents d’Amérique du Nord.Crédit : Loren Davis

Des pointes de projectiles et d’autres outils en pierre récupérés près d’une rive de l’Idaho suggèrent que les anciens humains ont atteint l’ouest des États-Unis il y a plus de 16 000 ans.

Les découvertes font du site, appelé Cooper’s Ferry, l’un des établissements humains les plus anciens connus en Amérique du Nord, sinon le plus ancien, explique Loren Davis, archéologue à l’Université d’État de l’Oregon à Corvallis, qui a dirigé les fouilles de 10 ans qui ont permis les découvertes. Les résultats de son équipe ont été publiés dans Science le 29 août 1.

Cooper’s Ferry rejoint une liste croissante de sites archéologiques en Amérique du Nord et du Sud qui renversent les dogmes sur la façon et le moment où les Amériques ont été colonisées pour la première fois. Des preuves accablantes suggèrent maintenant que les premiers habitants de la région ont voyagé d’Asie le long de la côte du Pacifique il y a plus de 16 000 ans — et non par des routes intérieures plusieurs milliers d’années plus tard, disent Davis et d’autres.

Pendant des décennies, la plupart des archéologues ont soutenu que les humains ont d’abord colonisé les Amériques par un « corridor libre de glace » dans le centre du Canada créé par la fonte glaciaire il y a 12 000 à 13 000 ans. Cela correspond à l’apparition d’outils en pierre sur des sites à travers l’Amérique du Nord, y compris des pointes de flèches cannelées distinctes attribuées à la « culture Clovis », dont le peuple était autrefois considéré comme les premiers colons des Amériques.

Mais la découverte de sites antérieurs à Clovis – dont une colonie de près de 15 000 ans appelée Monte Verde dans le sud du Chili et les grottes de Paisley vieilles de 14 000 ans dans l’Oregon – a remis en question la théorie selon laquelle les Clovis étaient les premiers à atteindre les Amériques. Une paire d’études de 2016 ont analysé l’ADN végétal et animal ancien et ont conclu que le couloir libre de glace n’était pas habitable avant 12 600 à 13 000 ans2,3 – trop tard pour expliquer les sites archéologiques pré–Clovis.

Révélation au radiocarbone

Davis a d’abord travaillé à Cooper’s Ferry, situé à côté d’un affluent du fleuve Columbia, à la fin des années 1990 dans le cadre de son travail de doctorat. Lors d’une fouille à petite échelle, son équipe a découvert des points de pierre distincts des projectiles de Clovis et d’autres signes d’occupation humaine; ceux-ci ont été provisoirement déterminés à être aussi vieux que 13 300 ans. « Dans les années 90, c’était extrêmement controversé », explique Davis, car cela faisait référence à une technologie d’outils en pierre aussi ancienne que – sinon plus ancienne que — les outils Clovis.

Entre 2009 et 2018, son équipe a fouillé une plus grande zone de Cooper’s Ferry, mettant au jour plus d’artefacts en pierre, ainsi que des dizaines de fragments jetés du processus de fabrication d’outils. En étudiant davantage le site et sa géologie sous-jacente, il espérait obtenir une estimation plus fiable de son âge grâce à des techniques avancées de datation au radiocarbone.

« J’espérais que nous pourrions évaluer si le site avait vraiment 13 300 ans », explique Davis. Cependant, la datation du charbon de bois et des os d’animaux trouvés à côté des artefacts suggère que la plus ancienne occupation de Cooper’s Ferry a commencé il y a entre 16 500 et 15 300 ans, et que les humains ont continué à y vivre pendant des milliers d’années par la suite. « Cela nous a tout simplement époustouflés à quel point ce genre de choses était précoce », ajoute Davis.

L’âge du site ajoute aux preuves existantes que les premiers humains à s’installer sur les Amériques ont voyagé le long de sa côte Pacifique. « Les gens sont dans l’Idaho beaucoup trop tôt pour traverser un couloir libre de glace », explique Davis. « Ils auraient pu sortir de cette route côtière et sortir du fleuve Columbia. C’est la première sortie. »

Mais Ben Potter, archéologue à l’Université d’Alaska Fairbanks, dit qu’il n’est pas encore clair si les humains ont atteint le Ferry de Copper par le Pacifique ou par le couloir libre de glace. Il se demande si les dates de radiocarbone les plus anciennes du site sont réellement liées à l’occupation humaine et dit qu’il reste encore du travail à faire pour déterminer quand les humains y vivaient. « Cooper’s Ferry est intrigant, mais ne change pas de paradigme. »

De nombreux archéologues supposent que les migrations vers les Amériques ont été dirigées par des humains vivant dans la région maintenant submergée, connue sous le nom de Béringée, qui reliait la Sibérie orientale et l’Alaska. Mais Davis se demande si les humains d’Asie du Nord-Est ont ouvert la voie en voyageant autour de la bordure du Pacifique. Les pointes de projectiles du Ferry de Cooper sont similaires à celles fabriquées par les anciens humains au Japon il y a 13 000 à 16 000 ans, note–t-il.

David Meltzer, archéologue à la Southern Methodist University de Dallas, au Texas, affirme que la datation de Cooper’s Ferry est  » solide comme un roc « . Il n’est tout simplement pas prêt à accepter que ses artefacts soient des reliques de migrations en provenance d’Asie. « La question de savoir à quoi ressemblait la première technologie pré-Clovis reste ouverte », ajoute-t-il.