La « sépulture de vampires » d’un enfant ancien suggère que les Romains craignaient les morts-vivants

Les fouilles dans un ancien cimetière romain sont devenues étranges l’été dernier. Les restes d’un enfant d’environ 10 ans gisaient dans une tombe. Ce jeune a peut-être été victime du paludisme. Mais le plus étrange était que, dans le cadre d’un rituel funéraire, quelqu’un avait inséré une pierre dans la bouche de l’enfant. Un tel rituel était destiné à empêcher le corps de se lever comme un zombie et de propager la maladie aux vivants, disent les chercheurs.

La découverte de cette « sépulture de vampire » a eu lieu au cimetière des Bébés. C’est un site du milieu du Ve siècle dans le centre de l’Italie. L’archéologue David Pickel de l’Université de Stanford en Californie a dirigé les fouilles.

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Une épidémie de paludisme dans la région a tué de nombreux bébés et jeunes enfants au moment de l’enterrement de l’enfant. Il y avait plus de 50 tombes précédemment fouillées au cimetière. Parmi ceux-ci, les restes les plus anciens étaient ceux d’un enfant de 3 ans. Les os de plusieurs enfants enterrés là ont donné de l’ADN de parasites du paludisme.

Plusieurs autres sépultures de vampires avaient été trouvées avant celle-ci. Ceux-ci comprenaient une femme du 16ème siècle de Venise, en Italie. Elle avait été enterrée avec une brique dans la bouche. Et un homme du troisième ou quatrième siècle d’Angleterre a été trouvé avec sa langue découpée et remplacée par une pierre. Les sépultures de vampires montrent des signes de croyance que les morts pourraient revenir à la vie, disent les archéologues.

De nombreux nourrissons et tout-petits sur le site italien ont été enterrés avec des objets liés aux croyances en sorcellerie et en magie. Ceux-ci comprennent des serres de corbeau et des os de crapaud. Et des pierres avaient été placées sur les mains et les pieds de l’enfant de 3 ans. C’était une autre pratique utilisée par diverses cultures pour retenir les morts dans leurs tombes.

De tels rituels tentaient d’empêcher les corps de sortir et de répandre tout ce qui avait conduit à leur mort, explique David Soren. Il est archéologue à l’Université de l’Arizona à Tucson. Il a participé à la nouvelle fouille.

Les résultats ont été annoncés dans un communiqué du 11 octobre. Ils seront présentés en janvier lors de la réunion annuelle de l’Institut archéologique d’Amérique à San Diego, en Californie.