Les Hobbits Vivaient-Ils Aux Côtés Des Humains Modernes?

La lignée humaine éteinte surnommée « le hobbit » pour son corps miniature a peut-être disparu peu de temps avant ou peu de temps après l’arrivée des humains modernes sur l’île des hobbits, plutôt que de vivre aux côtés des humains modernes pendant des milliers d’années comme on le pensait auparavant, disent les chercheurs.

En utilisant de nouvelles techniques pour dater les squelettes de hobbits et les sédiments où ils ont été enterrés, les chercheurs ont déterminé que l’espèce « hobbit », Homo floresiensis, avait probablement disparu plus tôt que ne l’avaient suggéré les estimations précédentes. Malgré cela, les scientifiques ne savent pas si les humains modernes ont quelque chose à voir avec l’extinction des hobbits.

« Homo floresiensis nous rappelle que la diversité humaine était beaucoup plus grande dans le passé qu’elle ne l’est aujourd’hui », a déclaré le coauteur principal de l’étude, Matthew Tocheri, paléoanthropologue à l’Université Lakehead en Ontario. « Il y avait beaucoup de différents types d’espèces d’hominidés, et certains d’entre eux partageaient cette planète en même temps que nous. Mais tous ces autres hominins ont disparu, et nous, les humains modernes, sommes les seuls qui restent. Nous devons mieux comprendre pourquoi ils ont disparu et nous avons survécu afin de prendre de meilleures décisions en tant qu’espèce pour la façon dont nous prenons soin de notre planète et les uns des autres pour l’avenir. »

Datation des fossiles de hobbits

Les premiers fossiles de hobbits ont été trouvés en 2003 dans la grotte de Liang Bua sur l’île indonésienne de Flores. Les scientifiques ne savaient pas à quelle espèce appartenaient les fossiles, mais ils ont découvert que les individus étaient équipés de cerveaux de la taille d’un pamplemousse et qu’ils n’auraient fait que 3 pieds (1 mètre) de haut – d’où le surnom de « hobbit ». L’examen des fossiles a suggéré que l’Homo floresiensis appartenait à une branche unique de la lignée humaine.

Mais une question demeurait : ces hobbits vivaient-ils avec leurs parents plus gros? Des travaux antérieurs ont suggéré que les sédiments dans lesquels les fossiles du hobbit ont été trouvés avaient environ 12 000 à 95 000 ans. Les âges étonnamment jeunes des fossiles suggèrent que les hobbits ont peut—être survécu longtemps après que les humains modernes aient atteint l’Australie — et probablement d’autres îles indonésiennes voisines – il y a environ 50 000 ans.

« Cette longue période de chevauchement potentiel a toujours été un casse-tête pour nous, car les extinctions semblent suivre les traces des humains modernes lorsqu’ils arrivent quelque part de nouveau », a déclaré Richard « Bert » Roberts, géochronologue à l’Université de Wollongong en Australie.

Mélange des couches de sédiments

De 2007 à 2014, Tocheri, Roberts et leurs collègues ont mené de nouvelles fouilles dans la grotte de Liang Bua. Ils ont découvert que les hobbits utilisaient cette grotte il y a entre 190 000 et 50 000 ans — pas plus tard qu’il y a environ 12 000 ans, ce qui avait été suggéré précédemment.

Les fouilles archéologiques à Liang Bua peuvent atteindre des profondeurs de plus de 26 pieds (8 mètres). (Crédit d’image : Équipe de Liang Bua)

 » Il n’y a pas eu de longue période de chevauchement entre les deux espèces, pour autant que nous puissions déterminer « , a déclaré Roberts à Live Science. « En fait, nous ne savons même pas s’ils se chevauchaient du tout. »

Les chercheurs ont exposé des parties de la grotte de Liang Bua non visibles dans les fouilles originales, révélant que les couches de sédiments de la grotte ne se déposent pas uniformément.

« Liang Bua est un site incroyable et incroyablement complexe », a déclaré à Live Science le co-auteur principal de l’étude, Thomas Sutikna, archéologue à l’Université de Wollongong en Australie. « Chaque année, nous retournons fouiller, nous apprenons quelque chose que nous ne connaissions pas ou que nous ne réalisions pas auparavant. »

Les chercheurs ont découvert que les dépôts de sédiments dans lesquels les hobbits ont été trouvés étaient en fait similaires en âge à ceux situés près du centre de la grotte de Liang Bua que les chercheurs ont datés d’environ 74 000 ans. Les gisements du Hobbit ont ensuite été couverts par des gisements beaucoup plus jeunes au cours des 20 000 dernières années, ce qui les a fait paraître plus jeunes qu’ils ne l’étaient.

« Nos nouvelles fouilles et analyses montrent que les restes squelettiques d’Homo floresiensis à Liang Bua ont entre environ 100 000 et 60 000 ans, tandis que les artefacts en pierre raisonnablement attribuables à cette espèce ont entre environ 190 000 et 50 000 ans », a déclaré Tocheri.

Cigognes géantes, éléphants pygmées et dragons

Le hobbit n’était pas la seule espèce qui a soudainement disparu des gisements de Liang Bua il y a environ 50 000 ans. Des vautours, des cigognes marabou géantes, des dragons de Komodo et des stégodons pygmées — un parent éteint d’éléphants — ont disparu de la région à peu près au même moment que le hobbit. Les raisons possibles de cette extinction de masse incluent non seulement l’arrivée des humains modernes, mais aussi les éruptions volcaniques et les changements climatiques, a déclaré Tocheri. « Plus de recherches sont clairement nécessaires pour documenter ce qui s’est exactement passé », a déclaré Tocheri.

Les archéologues fouillent des dépôts de sédiments datant de l’Holocène (les 11 700 dernières années de l’histoire de la Terre) dans la grotte de Liang Bua. (Crédit d’image : Équipe de Liang Bua)

Tocheri a noté que le Stégodon pygmée était le seul herbivore à gros corps connu pour vivre sur Flores lorsque le hobbit était vivant, « et c’était clairement une source de nourriture primaire pour l’Homo floresiensis, les vautours, les cigognes marabou géantes et les dragons de Komodo. Si quelque chose arrivait à provoquer l’effondrement de la population de stégodons pygmées « , a-t-il déclaré, « cela aurait plus que probablement eu un effet néfaste sur ces autres espèces. »(Des recherches antérieures suggéraient que ces cigognes carnivores géantes grignotaient des hobbits.)

Il reste une question ouverte de savoir si les hobbits et les humains modernes ont jamais vécu l’un à côté de l’autre.

« Les premières preuves connues d’humains modernes sur Flores datent d’il y a environ 11 000 ans et après, mais nous savons que les humains modernes se trouvaient sur d’autres îles de la région à cette époque et avaient atteint l’Australie il y a environ 50 000 ans », a déclaré Roberts. « Au moins pour l’Australie, le poids des preuves indique que les humains jouent un rôle décisif dans l’extinction des animaux endémiques géants — la « mégafaune » — qui parcouraient autrefois le continent. »

Roberts a ajouté: « Homo floresiensis était-il une autre victime de la propagation de notre espèce? C’est certainement une possibilité que nous prenons au sérieux, mais des preuves solides sont nécessaires pour le démontrer. Une chose dont nous pouvons être certains — ce sera certainement un objectif majeur de recherches ultérieures. »

Les scientifiques ont détaillé leurs résultats en ligne le 30 mars dans la revue Nature.

Suivez Charles Q. Choi sur Twitter @cqchoi. Suivez-nous @livescience, Facebook & Google+. Article original sur la science vivante.

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