Nous voulions savoir d’où venaient les mystérieux chats de la « forêt » de Madagascar. Ce que nous avons trouvé

L’origine (s) des chats « forestiers » ou « sauvages » de Madagascar a longtemps été un mystère

Étant séparé de toutes les autres masses terrestres depuis le Crétacé supérieur, lorsque les dinosaures dominaient encore de nombreuses parties de la Terre, Madagascar a longtemps été qualifié de « laboratoire naturel de l’évolution ». Son long isolement a entraîné une faune et une flore uniques, dont la plupart ont évolué sur place.

Madagascar ne compte que quatre groupes de mammifères terrestres endémiques : les primates (lémuriens), les rongeurs, les Afrothères (anciennement insectivores tels que les tenrecs) et les carnivores. Pourtant, il existe une grande diversité au sein de ces quatre groupes.

Les questions de conservation entourant ces nouvelles données sont complexes et nécessitent une conversation réfléchie pour comprendre toute l’histoire des « chats des forêts » de Madagascar. »

En ce qui concerne les carnivores terrestres endémiques, un seul groupe est reconnu : les Eupleridae. Parmi ceux-ci, le plus grand est le fosa. Ce n’est ni un félidé (famille de chats) ni un canidé (famille de chiens). Il est étroitement apparenté à la mangouste et pèse entre 5 et 10 kg. Il a longtemps été le principal prédateur des lémuriens et autres mammifères malgaches.

Ainsi, la vision conventionnelle est que Madagascar n’a pas de chats indigènes (c’est-à-dire des félidés). Pourtant, les chats sont nombreux sur l’île.

Il existe deux types généraux de chats à Madagascar: chats de village, et une forme de « forêt » sauvage. Ce « chat forestier » a longtemps été distingué par les Malgaches des chats domestiques de village ou sauvages et est souvent considéré comme une menace pour les animaux domestiques tels que la volaille. Compte tenu des témoignages et des rapports – y compris les nôtres –, ce « chat des forêts » sauvage, peu compris, est également un prédateur efficace des célèbres lémuriens de Madagascar.

 Chat forestier

Chat forestier

Les « chats des forêts » sont assez distincts dans leur apparence extérieure, ayant toujours une fourrure « tabby » ou rayée, des pattes plus longues et une taille plus grande (jusqu’à 5 kg).

 Chat du village

Chat du village

En revanche, les chats « de village » ressemblent généralement à des chats domestiques vus dans le monde entier – une couleur de fourrure unie (souvent blanche), des pattes plus courtes et une taille corporelle d’environ 2 kg.

La morphologie externe des chats des forêts est donc très différente de celle des chats des villages. Il est également assez similaire – en surface – aux chats sauvages africains observés dans les parties orientales et méridionales de l’Afrique continentale.

Par conséquent, l’origine(s) des chats « forestiers » ou « sauvages » de Madagascar a longtemps été un mystère. Descendent-ils du chat sauvage africain (Felis lybica) arrivé avec des éleveurs d’Afrique de l’Est, qui dominent culturellement les régions du sud de Madagascar? Sont-ils le produit de chats domestiques (Felis silvestris) récemment arrivés d’Europe, du royaume arabe ou d’Asie du Sud-Est?

Pour déterminer l’origine(s) des  » chats des forêts  » de Madagascar, nous avons réalisé cette étude avec nos collègues.

Nos résultats révèlent que les « chats forestiers » malgaches sont des descendants de chats de la région de la mer d’Arabie. Ils ne sont pas originaires des chats sauvages d’Afrique continentale et sont plutôt liés aux chats domestiques.

Suivi des chats

Notre équipe – une collaboration entre des scientifiques de six pays sur trois continents – a collecté des données génétiques de 30 chats « forestiers » sur deux sites de Madagascar, trois individus de la Réserve spéciale de Bezà Mahafaly dans le sud-ouest, et 27 individus du Parc national d’Ankarafantsika dans l’extrême nord de l’île.

Ces données ont été comparées à environ 1900 échantillons de divers chats domestiques et sauvages à travers le monde, afin d’évaluer le degré de parenté des formes sauvages malgaches.

Les données produites par notre équipe – combinant l’expertise, l’expérience et les compétences des scientifiques de terrain et de laboratoire – ont révélé que les « chats forestiers » malgaches se regroupent le plus étroitement avec les chats domestiques spécifiquement de la région de la mer d’Arabie, y compris les îles kenyanes de Lamu et de Pate. Les chats malgaches sont donc des descendants de chats domestiques de la région de la mer d’Oman et non des chats sauvages d’Afrique continentale.

Origines

Quand et comment cette diaspora a-t-elle commencé ? Les chats de la mer d’Arabie et des îles Kenyanes sont probablement arrivés à Madagascar au cours du dernier millénaire, ou un peu plus tôt, par le biais du commerce de la mer d’Arabie. Il y a eu plusieurs vagues de migration vers Madagascar depuis le royaume arabe au cours des 1000 dernières années environ.

Ces migrations ont apporté une architecture, des composantes linguistiques et finalement une écriture écrite au 18ème siècle. Et, ils ont amené des chats. Ainsi, les « chats des forêts » de Madagascar sont des migrants océaniques venus d’ailleurs – comme pour les autres mammifères terrestres de Madagascar, mais via une source humaine plutôt que des processus naturels de « rafting », tels que les ancêtres des lémuriens de Madagascar.

Étudier ou éradiquer?

Que signifient ces nouvelles informations pour ces félidés ? Nos résultats suggèrent que les « chats des forêts » de Madagascar ont peut-être été introduits il y a un millénaire, et si c’est le cas, l’étude de leur comportement, de leur biologie et de leur écologie fournit une fenêtre sur la façon dont les espèces exotiques s’adaptent à la biogéographie insulaire, ainsi qu’un aperçu de la dispersion des chats.

Surtout, nos découvertes soulèvent également la question du rôle de ces chats dans les écosystèmes forestiers de Madagascar. Faut–il les éradiquer – du moins des réserves protégées – comme cela a été fait sur d’autres îles en termes d’espèces introduites ?

Les questions de conservation entourant ces nouvelles données sont complexes et nécessitent une conversation réfléchie pour comprendre toute l’histoire des « chats des forêts » de Madagascar.

Cet article est republié de The Conversation sous licence Creative Commons. Lisez l’article original.