Gli antichi strumenti di pietra suggeriscono l’epico viaggio dei coloni in Nord America

Strumenti

Manufatti in pietra rinvenuti in Idaho potrebbero appartenere ad alcuni dei primi residenti del Nord America.Credito: Loren Davis

Punti di proiettile e altri strumenti di pietra recuperati vicino a una riva del fiume in Idaho suggeriscono che gli antichi umani raggiunsero gli Stati Uniti occidentali più di 16.000 anni fa.

I reperti rendono il sito, chiamato Cooper’s Ferry, uno dei più antichi insediamenti umani conosciuti in Nord America, se non il più antico, dice Loren Davis, archeologo dell’Oregon State University di Corvallis, che ha guidato lo scavo di 10 anni che ha fatto le scoperte. I risultati del suo team sono stati pubblicati su Science su 29 August1.

Cooper’s Ferry si unisce a una lista crescente di siti archeologici in Nord e Sud America che stanno rovesciando il dogma su come e quando le Americhe furono colonizzate per la prima volta. Prove schiaccianti ora suggeriscono che i primi abitanti della regione hanno viaggiato dall’Asia lungo la costa del Pacifico più di 16.000 anni fa — e non attraverso rotte interne diverse migliaia di anni dopo, dicono Davis e altri.

Per decenni, la maggior parte degli archeologi aveva sostenuto che gli umani si stabilirono per la prima volta nelle Americhe attraverso un “corridoio senza ghiaccio” nel Canada centrale creato dalla fusione glaciale 12.000-13.000 anni fa. Questo coinciso con la comparsa di strumenti di pietra in siti in tutto il Nord America — tra cui distinte punte di freccia scanalate attribuite alla ‘cultura Clovis’, la cui gente una volta si pensava di essere primi coloni delle Americhe.

Ma la scoperta di siti precedenti, pre-Clovis — tra cui un insediamento di quasi 15.000 anni chiamato Monte Verde nel sud del Cile e le grotte di Paisley di 14.000 anni in Oregon-sfidò la teoria che i Clovis furono i primi a raggiungere le Americhe. Un paio di studi del 2016 hanno analizzato il DNA di piante e animali antichi e hanno concluso che il corridoio privo di ghiaccio non era abitabile fino a 12.600-13.000 anni fa2,3–troppo tardi per spiegare i siti archeologici pre — Clovis.

Rivelazione al radiocarbonio

Davis ha lavorato per la prima volta al Cooper’s Ferry, che si trova accanto a un affluente del fiume Columbia, alla fine degli anni 1990 come parte del suo lavoro di dottorato. In uno scavo su piccola scala, la sua squadra ha scoperto punti di pietra che sono distinti da proiettili Clovis e altri segni di occupazione umana; questi sono stati provvisoriamente determinati per essere vecchi come 13.300 anni. “Negli anni’ 90 questo era estremamente controverso”, dice Davis, perché indicava una tecnologia di utensili in pietra vecchia come-se non più vecchia di — strumenti Clovis.

Tra il 2009 e il 2018, il suo team ha scavato un’area più ampia di Cooper’s Ferry, portando alla luce altri manufatti in pietra, oltre a dozzine di frammenti scartati dal processo di fabbricazione degli utensili. Studiando più del sito e la sua geologia sottostante, sperava di ottenere una stima più affidabile della sua età attraverso il radiocarbonio avanzata incontri tecniche.

“Speravo di poter valutare se il sito avesse davvero 13.300 anni”, afferma Davis. Tuttavia, la datazione di ossa di carbone e animali trovate accanto ai manufatti suggeriva che la più antica occupazione di Cooper’s Ferry iniziò tra 16.500 e 15.300 anni fa, e che gli umani continuarono a vivere lì per migliaia di anni dopo. “E’ solo assolutamente soffiato le nostre menti quanto presto questa roba era, ” Davis aggiunge.

L’età del sito si aggiunge alle prove esistenti che i primi umani a stabilirsi nelle Americhe viaggiarono lungo la costa del Pacifico. “Le persone sono in Idaho troppo presto per passare attraverso un corridoio senza ghiaccio”, dice Davis. “Sarebbero stati in grado di uscire da questa rotta costiera e uscire dal fiume Columbia. E’la prima rampa.”

Ma Ben Potter, un archeologo presso l’Università dell’Alaska Fairbanks, dice che non è ancora chiaro se gli esseri umani hanno raggiunto il traghetto di Copper attraverso il Pacifico o attraverso il corridoio senza ghiaccio. Si chiede se le più antiche date al radiocarbonio dal sito sono in realtà legate all ” occupazione umana e dice che più lavoro deve essere fatto per determinare quando gli esseri umani vivevano lì. “Cooper’s Ferry è intrigante, ma non cambia paradigma.”

Molti archeologi presumono che le migrazioni nelle Americhe siano state guidate da esseri umani che vivevano nella regione ora sommersa, nota come Beringea, che collegava la Siberia orientale e l’Alaska. Ma Davis si chiede se gli esseri umani provenienti dal nord-est asiatico hanno aperto la strada viaggiando intorno al Pacifico. I punti di proiettile del traghetto di Cooper sono simili a quelli fatti dagli antichi umani in Giappone 13.000–16.000 anni fa, osserva.

David Meltzer, un archeologo della Southern Methodist University di Dallas, Texas, afferma che la datazione del traghetto di Cooper è “solida come una roccia”. Non è pronto ad accettare che i suoi manufatti siano reliquie di migrazioni dall’Asia. “È ancora una domanda aperta su come fosse la prima tecnologia pre-Clovis”, aggiunge.