Volevamo sapere da dove provenivano i misteriosi gatti della foresta del Madagascar. Ciò che abbiamo trovato

L’origine dei gatti “forestali” o “selvaggi” del Madagascar è stata a lungo un mistero

Essendo separati da tutte le altre masse terrestri dal tardo Cretaceo, quando i dinosauri dominavano ancora molte parti della Terra, il Madagascar è stato a lungo definito come un “laboratorio naturale di evoluzione”. Il suo lungo isolamento ha portato alla fauna e alla flora uniche, la maggior parte delle quali si sono evolute sul posto.

Il Madagascar ha solo quattro gruppi di mammiferi terrestri endemici: primati (lemuri), roditori, Afrotheres (precedentemente insettivori come tenrecs) e carnivori. Eppure c’è un’enorme diversità all’interno di questi quattro gruppi.

Le questioni di conservazione che circondano questi nuovi dati sono complesse e richiedono una conversazione ponderata per comprendere l’intera storia dei “gatti delle foreste”del Madagascar.”

Quando si tratta di carnivori terrestri endemici, c’è solo un gruppo che viene riconosciuto: gli Eupleridae. Di questi, il più grande è il fosa. Questo non è né un felide (famiglia di gatti) né un canide (famiglia di cani). È strettamente imparentato con la mangusta e pesa tra 5 e 10 kg. È stato a lungo il principale predatore di mammiferi di lemuri e altri mammiferi malgasci.

Quindi, la visione convenzionale è che il Madagascar non ha gatti nativi (cioè felidi). Eppure, i gatti sono abbondanti sull’isola.

Ci sono due tipi generali di gatti in Madagascar: gatti di villaggio e una forma “foresta” selvaggia. Questo “gatto della foresta” è stato a lungo distinto dai malgasci dai gatti domestici del villaggio o selvatici ed è spesso visto come una minaccia per gli animali domestici come il pollame. Dato testimonianze oculari e rapporti-tra cui il nostro – questo poco capito, selvaggio “gatto della foresta” è anche un predatore efficace dei famosi lemuri del Madagascar.

Gatto della foresta

Gatto della foresta

I ” gatti della foresta “sono abbastanza distinti nel loro aspetto esteriore, avendo costantemente una pelliccia” tabby ” o a strisce, gambe più lunghe e una taglia più grande (fino a 5 kg).

Gatto del villaggio

Gatto del villaggio

Al contrario, i gatti “village” sembrano generalmente gatti domestici visti in tutto il mondo: un colore di pelliccia solido (spesso bianco), gambe più corte e una dimensione corporea di circa 2 kg.

La morfologia esterna dei gatti della foresta è quindi molto diversa da quella del villaggio. È anche abbastanza simile-in superficie-ai gatti selvatici africani visti nelle porzioni orientali e meridionali dell’Africa continentale.

Pertanto, l’origine dei gatti “forestali” o “selvatici” del Madagascar è stata a lungo un mistero. Discendono dal gatto selvatico africano (Felis lybica) che arriva con i pastori dell’Africa orientale, che dominano culturalmente le regioni meridionali del Madagascar? Sono un prodotto di gatti domestici recentemente arrivati (Felis silvestris) dall’Europa, dal regno arabo o dal sud-est asiatico?

Per determinare l’origine dei “gatti delle foreste” del Madagascar, noi e i nostri colleghi abbiamo condotto questo studio.

I nostri risultati rivelano che i “gatti delle foreste” malgasci sono discendenti di gatti della regione del Mar Arabico. Non provenivano dai gatti selvatici dell’Africa continentale e sono invece imparentati con i gatti domestici.

Cat tracking

Il nostro team – una collaborazione tra scienziati di sei paesi in tre continenti – ha raccolto dati genetici da 30 gatti “forestali” in due località del Madagascar, tre individui della Riserva speciale Bezà Mahafaly nel sud-ovest e 27 individui del Parco Nazionale di Ankarafantsika nell’estremo nord dell’isola.

Questi dati sono stati confrontati con circa 1900 campioni provenienti da vari gatti domestici e selvatici in tutto il mondo, per valutare il grado di parentela delle forme selvatiche malgascie.

I dati prodotti dal nostro team – combinando le competenze, l’esperienza e le competenze di entrambi gli scienziati sul campo e di laboratorio – hanno rivelato che i “gatti delle foreste” malgasci si raggruppano più strettamente con i gatti domestici specificamente dalla regione del Mar Arabico, comprese le isole keniote di Lamu e Pate. I gatti malgasci sono quindi discendenti di gatti domestici della regione del Mar Arabico e non dei gatti selvatici dell’Africa continentale.

Origini

Quando e come è iniziata questa diaspora? I gatti delle isole del Mar Arabico e del Kenya probabilmente sono arrivati in Madagascar nel corso dell’ultimo millennio, o leggermente prima, attraverso il commercio del Mar Arabico. Ci sono state diverse ondate di migrazione in Madagascar dal regno arabo negli ultimi 1000 anni o giù di lì.

Queste migrazioni hanno portato architettura, componenti linguistiche e, infine, una scrittura scritta dal 18 ° secolo. E, hanno portato i gatti. Così, i “gatti delle foreste” del Madagascar sono migranti oceanici provenienti da altrove-come con altri mammiferi terrestri del Madagascar, anche se attraverso una fonte umana piuttosto che processi naturali di “rafting”, come gli antenati dei lemuri del Madagascar.

Studiare o eradicare?

Cosa significa questa nuova informazione per questi felidi? I nostri risultati suggeriscono che i “gatti delle foreste” del Madagascar potrebbero essere stati introdotti un millennio fa, e se è così, studiando il loro comportamento, la biologia e l’ecologia fornisce una finestra su come le specie esotiche si adattano alla biogeografia insulare, così come informazioni sulla dispersione dei gatti.

È importante sottolineare che i nostri risultati sollevano anche la questione di quale sia il ruolo di questi gatti negli ecosistemi forestali del Madagascar. Dovrebbero essere eradicati – almeno dalle riserve protette-come è stato fatto su altre isole in termini di specie introdotte?

Le questioni di conservazione che circondano questi nuovi dati sono complesse e richiedono una conversazione ponderata per comprendere l’intera storia dei “gatti delle foreste”del Madagascar.

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